Barbara Pym : Une excellente femme ? La plupart du temps.


La vie de Pym a duré la majeure partie du 20ème siècle. Née dans le Shropshire en 1913, Pym a commencé à écrire tôt, mais a eu son véritable éveil intellectuel à Oxford, où elle a rencontré des compagnons qui deviendraient non seulement des amis pour la vie, mais aussi des modèles pour ses personnages. Populaire mais pas vraiment jolie, elle tombait fréquemment et douloureusement amoureuse. C’est un schéma qui se répétera tout au long de la vie de Pym. Elle avait un goût pour les méchants hommes : indignes, indisponibles ou homosexuels, parfois tout ça. Elle pouvait se sacrifier jusqu’au masochisme, subsister avec des miettes d’affection – non seulement elle travaillait comme secrétaire pour l’un d’entre eux, mais elle payait « 30 shillings par semaine et quelques caresses », mais ce faisant, elle trouvait un poème d’amour à moitié terminé qu’il avait écrit à sa future (première) épouse, écrit, comme nous le dit Byrne, « dans le ‘mauvais prétexte de l’héroïsme’. » À son retour, il découvrit que Pym avait achevé (et amélioré) le poème.

L’histoire d’amour la plus satisfaisante de Pym semble avoir été sa plus regrettable. Germanophile passionnée (elle portait un chapeau tyrolien et avait pris l’habitude d’utiliser « selbstverständlich » au lieu de « bien sûr »), elle visita l’Allemagne à plusieurs reprises entre 1934 et 1938, et fut impressionnée par le nazisme, et par un nazi en particulier : Friedbert Glück, qui semble avoir été membre de la SS. Ils passaient des semaines ensemble et écrivaient souvent; Glück lui a envoyé une photo de lui-même, qu’elle a encadrée pour son bureau, et une copie de l’un des discours d’Hitler. Pym semble finalement avoir abandonné à la fois Friedbert et son affection passée pour lui. (« On sent qu’on devrait avoir honte d’avoir jamais aimé un Allemand », écrivait-elle en 1941.) Mais Byrne traite longuement et sans la réticence des biographes nazis de Pym – pas tout à fait avec sympathie et sans la réticence des biographes de Pym. Et elle refait surface d’une première ébauche du premier roman publié par Pym, « Some Tame Gazelle » des années 1950, qui comprenait plusieurs références nazies affectueuses, « plutôt spécial les gens.

Dans son désir de présenter le côté moins attrayant de son sujet, Byrne améliore les biographies précédentes, une industrie artisanale de Pymiana entretenue par ses amis et sa famille. Et Byrne est douée pour remplir une partie du contexte contemporain qui a éclairé sa vie et son travail. Mais comme pour les livres précédents, la source principale de Byrne est le trésor de Pym à la Bodleian Library d’Oxford. C’est une ressource énorme – des décennies de journaux intimes, de cahiers, de brouillons et de lettres – mais aussi un obstacle : là où l’auteur est silencieux, Byrne est également réduit au silence. Des événements apparemment importants, comme la mort de la mère de Pym, sont expédiés en une phrase. Une grande partie est lue dans les lacunes du dossier : lorsque Pym caviarde son journal à des moments émouvants, Byrne doit risquer de deviner les raisons précises. À propos de la dernière liaison malheureuse de la vie de Pym, de son amitié ou plus avec Richard « Skipper » Roberts, un riche gay qu’elle enverrait dans « The Sweet Dove Died » de 1978 – qui lui était dédié – Byrne écrit : « Il est impossible de savoir à quel point la relation entre Pym et Skipper est devenue physique. » Mais une façon aurait pu être de lui demander. Roberts est décédé en 2020. Si Byrne l’a contacté au sujet du livre, elle n’en fait aucune mention.

En accord avec les goûts contemporains, les aventures titulaires sont pour la plupart du cœur. Une grande attention est accordée aux amitiés de Pym avec des hommes, souvent homosexuels, qui (exceptionnellement pour l’époque) peuplaient sa fiction ainsi que sa vie. Mais la relation la plus longue et la plus importante de la vie de Pym, avec sa sœur cadette Hilary, reçoit relativement peu d’attention – même si les deux vivent ensemble depuis des décennies. La longue carrière de Pym à l’Institut international africain, qui lui a fourni une abondante matière pour ses romans, est à peine mentionnée; et peu de considération est accordée à sa foi.

Les livres, aussi, sont curieusement courts, avec plus de résumé de l’intrigue que d’évaluation critique. Vers la fin de sa vie, Pym a connu un renouveau inattendu. Larkin, qui a souffert avec elle pendant son exil de fin de carrière, était également partiellement responsable de son inversion; en 1977, il l’a nommée dans un sondage du Times Literary Supplement comme l’auteure la plus sous-estimée du 20e siècle; dans ce cas, Lord David Cecil aussi. Ses livres ont été réimprimés, rejoints par des titres auparavant « non imprimables ». Son « Autumn Quartet » a ensuite été sélectionné pour le Booker Prize. Les lecteurs lui ont écrit, dit Byrne, « ravis de constater qu’elle n’était pas morte ».

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